Dame Jocelyn Bell Burnell; a la mayoría no os sonará de nada este nombre. Pero si os digo que es la primera persona que descubrió la radioseñal de un púlsar la historia cambia… y es que esta mujer ha brillado con luz propia en el campo de la astrofísica, contribuyendo de forma decisiva a la actual concepción del Universo ya que su descubrimiento sirvió, entre otras cosas, para demostrar la teoría de la relatividad de Einstein.
Ella era una estudiante de doctorado en Cambridge a finales de los años 60 cuando un día vio que había patrones en las señales de radio captadas por un telescopio que se repetían. Como alguno de sus colegas dice, esta apreciación es algo que sólo una entre cien personas habría observado. Ella lo hizo. Y su descubrimiento le dio el premio Nobel a su director de tesis.
Eran otros tiempos y ella no recuerda aquello con acritud y si lo hace, no lo demuestra. Ni un atisbo de resentimiento cuando habla de ello. Pero la comunidad científica sí que se lo reconoce…

Tuve la suerte de conocer a Jocelyn en San Sebastián hace unas semanas, de compartir con ella mesa y conversación y ha sido una de las experiencias más gratificantes de mi vida. Una mujer sencilla, con ojos jóvenes y que explica conceptos físicos muy complejos con pasmosa simplicidad, que no simpleza.

Ha tenido la gentileza de contestarnos a una docena de preguntas así que os invito a que la conozcais un poco más. Obviamente la entrevista ha sido en inglés, así que la transcribo en castellano, aunque mantendré la versión original al final del artículo.

1. ¿Cuál es el mejor recuerdo que tienes de niña?

Las vacaciones familiares de cada verano en el Condado de Donegal en el Noroeste de Irlanda: maravilloso paisaje, playas estupendas, baños.

2. Has estado en muchos países. ¿Con cuál te quedas? Y… pensando en los que aún no has visitado, ¿a cuál te gustaría ir y por qué?

Nueva Zelanda es mi favorito, por su paisaje y su estilo de vida cómodo y amigable.
Ya sé que no es un país en sí mismo, pero estoy planeando ir a Alaska el verano que viene. Debe ser un lugar fascinante.

3. ¿Por qué Física? ¿Por qué Astronomía?

Física porque era buena en ello y porque cuando los Soviéticos lanzaron el primer satélite (Sputnik, 1957) el Reino Unido se dio cuenta que necesitaba poner énfasis en la ciencia, así que a los jóvenes como yo nos animaban a estudiar ciencia. Y astrofísica porque encuentro que es la rama de la física más fascinante y emocionante.

4. ¿Cuál es el objeto más fascinante del Universo?

La nebulosa del Cangrejo (Messier 1) en la constelación de Tauro. La nebulosa continua brillando por el pulsar que hay en su centro, pero aún hay muchas cosas que no entendemos de ella.

5. ¿Nos podrías recomendar un libro, una canción (o disco) y una película?

No estoy segura de si me preguntas por un libro de astronomía o de cualquier estilo. No me he limitado a la astronomía. Mi libro favorito es “Leaving Alexandria” de Richard Holloway (quizá no se conozca fuera de UK). Mi canción favorita es el Coro de esclavos hebreos (Va, pensiero…) de la ópera de Verdi Nabucco. No voy al cine, así que aquí no puedo recomendar nada.

6. Crees en Dios y eres cuáquera. ¿Crees que algunas investigaciones no son compatibles con tener creencias religiosas?

Depende de las creencias religiosas y de cuán firmemente se mantengan. Si no fuera cuáquera y perteneciera a otra iglesia o confesión podría tener problemas.

7. Todos los investigadores senior dicen que es muy importante tener un mentor en una carrera científica. ¿Crees que es así? ¿Por qué?

Yo no tuve un mentor (o un modelo a seguir) pero creo que es útil tener uno (también puede ser útil para el mentor ver las cosas a través de los ojos del joven investigador). Una persona más mayor puede ser consciente de oportunidades o tomas de decisión y la persona más joven no. Un mentor también puede ayudarte a indentificar tus fortalezas.

8. Como mujer, ¿cómo te sientes cuando ves que las mujeres somos aún minoría en eventos científicos o premios mientras que son mayoría en las Universidades?

En la Universidad la mayor parte de mujeres están en Artes, Humanidades, Ciencias Sociales y áreas del Lenguaje. No las veo mucho. Lo que sí veo es mujeres en minoría (la mayoría de ellas) en sus clases de Ciencia. También veo escasez de mujeres en posiciones senior en todas las áreas de la Universidad. España es mejor que UK en ambas cosas. Me gustaría ver a más mujeres en ciencia e ingeniería y a más mujeres en posiciones destacadas.

9. ¿Crees que si hubieras sido un hombre tu carrera científica hubiera sido muy distinta?

Sí. Totalmente diferente.

10. Has sido una persona muy activa intelectualmente. ¿Qué piensas de tu propia evolución de pensamiento durante tu carrera científica? ¿Cuál era… y es tu visión de la ciencia, del mundo?

No tengo respuesta para esta pregunta.

11. Ahora que estás jubilada, ¿echas de menos la investigación activa? ¿Cuáles son tus “nuevos hobbies”?

El Departamento de Astrofísica de la Universidad de Oxford es un sitio muy emocionante. ¡Siempre pasan montones de cosas, charlas, presentaciones, muchos visitantes y cotilleo científico! Así que no echo de menos demasiado mi propia investigación. He ocupado puestos de dirección durante mucha parte de mi vida con poco tiempo para investigar, así que no es una situación extraña para mí.

12. ¿Qué consejo le darías a unos padres para animar a sus hijos a estudiar ciencias?

Dar a los niños raíces y alas, lo mejor para que los niños hagan todo lo que puedan.

Dame Jocelyn Bell Burnell


A continuación reproduzco íntegramente la entrevista tal y como fue formulada y contestada por Jocelyn.


1. What’s your best memory as a kid?

Family holidays each summer in County Donegal in the North West of Ireland – wonderful scenery, great beach, good swimming.

2. You have been to many countries. Which one do you prefer? And… thinking of those you have not visited yet, which one would you like to go and why?

New Zealand is my favourite – for its scenery and its friendly, easy life style
I know it’s not a separate country, but I plan to visit Alaska next summer and look forward to that; it should be a fascinating place.

3. Why Physics? Why Astronomy?

Physics because I was good at it, and because when the Soviets launched the first satellite (Sputnik, 1957) the UK suddenly realised we needed a greater emphasis on science, so young people like me were encouraged to go into science. And astrophysics because I find it the most fascinating and exciting branch of physics.

4. What’s the most fascinating object of the Universe?

The Crab Nebula (Messier 1) in the constellation of Taurus. The nebula keeps shining because of the pulsar at its centre, but there is still a lot we do not understand about theis nebula.

5. Could you recommend us a book, a song (or a record) and a movie?

I’m not sure if you were wanting an astronomy book (etc) or any book: I have not limited myself to astronomy. My favourite book is ‘Leaving Alexandria’ by Richard Holloway (this may not be known outside the UK). My favourite song is the Chorus of the Hebrew Slaves (Va, pensiero…) from Verdi’s Nabucco. I don’t go to movies so no recommendation there.

6. You believe in God and are a quaker. Do you think some researchs are not compatible with religious beliefs?

It depends on what the religious belief is and how firmly it is held. If I was not a Quaker but belonged to another church or faith I might have problems.

7. Every senior researcher claims that a mentor is very important in a scientific career. Do you think so? Why?

I didn’t have a mentor (or a role model) but I do think it is helpful to have one (it can also be helpful to the mentor to see things through the eyes of a young researcher). A more senior person will probably be aware of opportunities or courses of action that the younger person is not. A mentor could also help one to identify one’s strengths.

8. As a woman, how do you feel when you still see women as a minority in science events or awards while they are majority in Universities?

In Universities most of the women are in the Arts, Humanities, Social Sciences and Languages áreas and I don’t see them much. What I do see is women in a minority in (most of) their science classes. I also see a shortage of women in senior positions in all áreas of the University. Spain is better than the UK in both these respects. I would like to see more women in science and engineering and more women in top positions.

9. If you had been a man do you think that your scientific career could have been very different?

Yes, totally different.

10. You have been a very active person intelectually talking. What do you think of your own thinking evolution during your scientific career? What was… and is now your visión of science, our world…

I don’t have an answer to this question.

11. Now that you’re retired. do you miss the active research? What are your “new” hobbies?

Astrophysics in Oxford University is a very exciting place to be – lots going on, lots of talks and presentations, lots of visitors and lots of scientific gossip! So I don’t miss my own research very much. For quite a lot of my life I have been doing senior management jobs with little or no time for research, so it is not a strange situation.

12. What advice would you give the parents to encourage their children to keep on studying sciences?

Giving children roots and wings best equips children to do all they can.

Espero que a través de estas preguntas y sus respuestas hayáis podido conocer un poco más a la persona. Desde aquí, agradecerle a Jocelyn Bell Burnell su encanto y la amabilidad de haber respondido al cuestionario. Os dejo una serie de vídeos que tratan sobre ella, su vida, su investigación.

Foto destacada cortesía del DIPC, con licencia Creative Commons.


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Sobre Cristina Juesas


Cristina Juesas, también conocida como Maripuchi, trabaja como consultora de comunicación. Organizadora y fundadora del TEDxVitoriaGasteiz. Ha sido presidenta del Toastmasters Club Vitoria-Gasteiz, asociación para mejorar las habilidades comunicativas y de liderazgo y ha sido elegida Directora de División para el curso 2017-2018. Autora de la Guía de usos y estilo en las redes sociales del Gobierno Vasco y coautora de Comunicación de Crisis Online. Organiza e-Innobar, un evento socio-tecnológico mensual en Vitoria-Gasteiz. Colabora con la Cadena SER en el programa Hoy por Hoy Vitoria en una sección sobre nuevas tecnologías.