A veces nos olvidamos de que Google Maps no es la única alternativa para la visualización de mapas en la web y obviamos otras posibilidades que pueden ser igual de válidas para tal menester. Desde que Google anunciara recientemente que el uso del API de Google Maps dejaba de ser gratis de manera ilimitada, han sido muchos los que se han interesado por encontrar alternativas al servicio de los de Palo Alto. El uso de dicha API ha pasado a ser de pago a partir de los 5.000 mapas básicos o 2.500 mapas estilizados por día.

No voy a entrar a valorar si me parece bien o mal que Google cobre por un servicio que venía ofreciendo de manera gratuita desde 2005, ni si el precio de 4$ por cada 1000 mapas adicionales es justo o deja de serlo. Me voy a limitar a enumerar una serie de alternativas a Google Maps como herramienta de visualización de mapas, entre las que se encuentran algunas que ofrecen funcionalidades que pueden sustituir el uso del propio API de Google Maps.

1. OpenStreetMap

Surgió con la idea de ser una iniciativa cuyo objetivo es crear y proporcionar datos geográficos libres, tales como callejeros y mapas de carreteras, de todo el mundo.
Probablemente el sustituto natural de Google Maps tanto por la funcionalidad de su servicio de visualización de mapas como por el potencial de su API basada en Servicios Web de tipo REST. La última versión de su API es la V0.6.

2. OpenLayers

Básicamente es una biblioteca de JavaScript para visualizar datos geográficos en mapas y que funciona en la mayoría de los navegadores web modernos, sin dependencias del lado del servidor. OpenLayers implementa un API basado en Javascript para la creación de aplicaciones geográficas en la web, similar a la de Google Maps y MSN Virtual Earth API, con una diferencia importante, es un software libre, desarrollado por y para la comunidad de software Open Source.
Utiliza la licencia 2-clause BSD License (también conocida como FreeBSD).
Aquí teneis algunos ejemplos del uso de OpenLayers.

3. Yahoo Maps

Otra seria alternativa en cuanto a la propia herramienta de visualización de mapas y a las posibilidades de sus herramientas para desarrolladores. Dichas herramientas incluyen un API que permite integrar fácilmente mapas interactivos y ricos en la web y aplicaciones de escritorio, pudiendo elegir las tecnologías a utilizar entre las que se encuentran Flash o Ajax.
También ofrece un API de Geocodificación denominado Yahoo Place Finder que permite transformar las direcciones físicas en localizaciones codificadas en latitud y longitud (geocodificadas).

4. Bing Maps

Esta es la apuesta de Microsoft para competir con Google por la parte del pastel correspondiente a los servicios de mapas.
Bing Maps ofrece un rico conjunto de herramientas entre las que se encuentran controles basados en AJAX, servicios REST en forma de API y SDK que incluye un apartado especial para Windows Phone 7.

5. Herramientas de ESRI

El gran gigante de los Servicios de Información Geográfica, ofrece un conjunto de aplicaciones y herramientas para la visualización de datos geográficos.
Como visualizadores web, dispone de dos herramientas denominadas ArcGis Map Viewer y ArcGis Explorer. Este último requiere la instalación de Microsoft Silverlight.
Ofrece las denominadas ArcGIS Web Mapping APIs, que comprenden una colección de APIs para construir y embeber mapas interactivos en la web. Se compone de: ArcGIS API para JavaScript, ArcGIS API para Flex y ArcGIS API para Silverlight/WPF.
El desarrollo con estas APIs es gratuito, mientras que su uso en la web es también gratuito bajo ciertas condiciones.

6. Mapquest

Otro potente visualizador de mapas para la web con una gran cantidad de recursos para desarrolladores entre los que se encuentras APIs y otras herramientas.

7. WW2D

Es un proyecto libre y de código abierto basado en NASA World Wind que nace como alternativa a Google Earth.
Utiliza una gran cantidad de fuentes, como imágenes de satélite o mapas topográficos. En su configuración basica utiliza usa imágenes de Blue Marble (1 km/pixel), LandSat7 (15 m/pixel), USGS Topo Maps, USGS Digital Ortho imagery y USGS Urban Area imagery.

8. Flash Earth

Desarrollado con tecnología Flash, usa los motores de Google Maps, Microsoft VE (aerial y labels), Yahoo Maps, Ask.com (aerial y physical), OpenLayers y Nasa Terra.
Lo cierto es que estando en la misma posición, utilizando el motor de Google Maps obtenemos más detalles de las zonas, por tanto nos podemos acercar mucho más de lo que nos podemos acercar con los otros motores, aunque con Microsoft, Yahoo y Ask también funciona en nuestro país, pero con una mayor limitación a la hora de acercarnos mediante zoom.

9. World Wind

Proporciona un rico conjunto de características para mostrar e interactuar con datos geográficos y representar una amplia gama de objetos geométricos.
Aquí se pueden ver algunas demos de lo que podemos hacer con Worldwind.

10. Mapas de Ask.com

Este buscador, ofrece una herramienta de visualización de mapas que podemos utilizar al estilo de lo que propone Google Maps a nivel de visualización tanto de capas de callejero, como vista satélite, vista de tráfico o ‘vista de pájaro’.

11. EarthExplorer

Earth Explorer es un sistema de visualización de mapas propiedad del USGS norteamericano, que proporciona mapas digitales con imágenes de satélite de alta resolución e imágenes de relieve topográfico, bajo un interface web bastante conseguido.

12. Mapstraction

Es una librería que proporciona un API común que se sitúa en un nivel de abstracción superior a varias APIs de mapas diferentes, como OpenLayers, Google Maps, Yahoo Maps, Microsoft Bing, etc…
La gran ventaja de utilizar esta solución es que de esta manera ya no dependemos de un solo servicio de mapas como puede ser Google Maps o cualquiera de los demás que soporta la librería, sino que cambiando el valor de un solo parámetro podemos cambiar el API que utilizamos en cada momento.
 
Estas son algunas de las herramientas de visualización de mapas que tenemos a nuestra disposición como alternativa a Google Maps. Algunas de las APIs de dichas herramientas pueden suponer también una alternativa al uso del API de Google Maps en vuestros proyectos web y por lo tanto opciones válidas para no atarse a un solo servicio, que como ha pasado en este caso, puede cambiar sus condiciones de uso en cualquier momento sin prácticamente previo aviso.
 
Imagen cortesía de Jingo.Jung, bajo licencia Cretaive Commons.


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Sobre Óscar Ray


Óscar Ray es consultor tecnológico especializado en integración de sistemas de información y desarrollo de software. Ha formado parte de equipos internacionales en proyectos para Deutsche Bank en Frankfurt, EADS en Madrid, BBVA en Bilbao, el Departamento de Tecnologías de la Información del Ayuntamiento de Vitoria-Gasteiz, EJIE (Sociedad Informática del Gobierno Vasco) u Osakidetza. Organizador y fundador de TEDx AlmendraMedieval, el primer evento con licencia oficial TEDx que se celebra en Vitoria-Gasteiz. Organiza e-Innobar, un evento socio-tecnológico mensual sobre innovación, TICs, redes sociales e internet. Colabora con Cadena SER en el programa 'Hoy por Hoy' en una sección sobre nuevas tecnologías. Apasionado por la I+D+i y su aplicación a las Tecnologías de la Información, aplica su formación científica y experiencia en el sector tecnológico en su faceta dedicada a la divulgación y comunicación en materia de innovación.